Dans les couvents irlandais où les femmes étaient des esclaves

Maisons de la Madeleine Dans les couvents irlandais où les femmes étaient des esclaves

"Quand j'avais onze ans, notre voisin Bessie a remarqué que notre linge n'était pas marqué d'un numéro. Il a demandé à ma mère comment il pouvait la reconnaître, expliquant que dans l'institut où il vivait avec d'autres orphelins et mères célibataires, les religieuses les identifiaient par un numéro ». De cette manière, l’intérêt de l’artiste et du militant est déclenché par la question surprise d’un voisin Maureen Considine, 33 ans, pour le Magdalene houses, où trente mille femmes de l’arc de deux siècles ont été enfermées.

La militante Maureen Considine

Opérant en Irlande depuis 1765, ils sont interdits depuis 1978 mais le dernier n'a fermé qu'en 1996. Dans ces instituts dirigés par des religieuses catholiques, des jeunes issus de milieux sociaux jugés immoraux lavaient les vêtements de religieuses, de particuliers et de prisonniers. Le chef rasé n'a reçu aucun salaire. Bessie était entrée dans l'institut à l'âge de cinq ans quand sa mère, célibataire, avait finalement trouvé un mari. Une fois adulte, elle s'était rebellée en quittant le couvent. Mais la mère a réagi durement parce qu'elle n'avait pas révélé la naissance de cette fille illégitime ou de son mari ou d'autres enfants.

Marchant sur une série de clôtures, Maureen m'accompagne près de la Couvent du Bon Pasteur. Fondé en 1870, il comptait 175 pénitents en 1889. Imposant, le bâtiment devait être transformé en appartements de luxe, mais un incendie a bloqué les travaux. Avec d'autres activistes, Maureen se bat pour en faire un lieu de mémoire afin de rendre la dignité aux pénitents enfouis dans la fosse commune, actuellement inaccessibles, du moins en les dédiant aux pierres tombales avec des noms. Un objectif ardu, car les institutions religieuses ne fournissent pas d'informations.

Le couvent du Bon Pasteur à Cork

Celle des charniers reste l’un des nombreux sujets chauds: «En 1993, on a découvert une des dépouilles de 155 femmes que les religieuses ne considéraient pas dignes d’une sépulture différente», explique Maureen. En 2009, une commission a enquêté sur les abus (y compris les abus sexuels), puis sur le scandale des adoptions d'enfants nés dans des blanchisseries. En 2013, les excuses officielles du premier ministre de l'époque sont venues Enda Kenny. "Conscient de sa complicité, l'Etat a indemnisé les survivants (58 millions d'euros) alors que l'Eglise n'admet toujours pas ses fautes", explique Maureen.

Le salut des âmes des pénitents était une forme d'esclavage déguisé: "La Madeleine travaillait gratuitement et les couvents faisaient des profits pour acheter un énorme immeuble". Bessie n'est pas une histoire isolée. Il y a l'un des plus jeunes survivants Lyndsay Rehn. 54 ans, infirmier psychiatrique. A quatorze ans, elle fut emmenée par sa mère au lavoir de Dublin, la dernière à fermer ses portes. Pendant des années, Lyndsay frottera les chiffons des autres vapeurs bouillantes, souvent brûlantes. «Le pire», dit-il, «étaient ceux des prisonniers». Mais le pire vient quand les religieuses permettent à un médecin de la laisser sortir un jour par semaine. Personne ne demande l'autorisation parentale, même si Lyndsay est mineur. Quand il tombera enceinte, il se fera avorter. Un traumatisme qui a laissé sa marque, qui est devenu un point fondamental du procès qu’il a intenté pour obtenir une indemnisation.

Le dénominateur commun des survivants est la honte, le secret. Aussi dans le cas de Gabriela qui a maintenant soixante ans. Je peux lui parler au téléphone mais elle ne veut pas me rencontrer, elle craint d’être reconnue par ses enfants qui ne connaissent rien de son passé. Elle était entrée au couvent à l'âge de quatorze ans. On avait dit à sa mère qu'elle irait à l'école et apprendrait un métier. Au lieu de cela, il s'est immédiatement retrouvé dans la buanderie, d'où vous êtes sorti seulement si quelqu'un de votre famille vous avait réclamé. Dit à son amie Rose, «celle des filles était du travail libre, les nonnes ne les ont pas laissés revenir facilement ». Rose est un neveu de Esther Harrington, dans un couvent renommé avec le nom catholique de Theresa. Docile, il n'essaya jamais de s'échapper après que le prêtre eut exigé que son père, veuf, lui donne sa fille. Et ainsi, il a passé soixante-dix ans dans un couvent.

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